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Energía: Buques metaneros, el negocio de transportar gas natural

gas

El gas natural es una fuente de energía que ha tenido un importante auge en las últimas décadas. Hoy en día se considera una alternativa importante frente al petróleo y carbón. El principal problema había sido que se limitaba a mercados regionales o nacionales, ya que su transporte necesitaba una compleja y costosa infraestructura de tuberías y conductos. Hasta que el gas se hizo líquido.

En la década de los 80 del siglo pasado se empezó a utilizar el gas natural licuado (GNL), también conocido por sus siglas en inglés (LNG) cada vez más frecuentemente. Y todo apunta a que el aumento del consumo y la demanda de gas natural no hará más que crecer en los próximos años, a medida que las necesidades mundiales de energía aumentan.

¿Qué es el Gas Natural Licuado (GNL)?

El gas natural licuado es gas natural que ha sido convertido en líquido para poder ser transportado de forma fácil y segura. El gas natural es enfriado a unos 160 grados centígrados bajo cero, creando un líquido transparente e incoloro. En su estado líquido el gas natural ocupa 600 veces menos espacio, lo cual hace viable y económico su transporte.

¿Qué es un buque metanero?

Un buque metanero, también a veces llamado gasero, es un barco dedicado al transporte de gas natural licuado. Al igual que los tankers de petróleo, son buques que requieren unas características técnicas bastante específicas y de elevado coste. Están diseñados específicamente para transportar gas natural licuado y, por tanto, deben ser capaces de mantener esta mercancía a unos -160 grados centígrados.

Aunque hay bastante variedad, la capacidad de estos barcos suele estar entre 100 y 250 mil metros cúbicos. Todos los tanques donde se almacena el gas natural licuado llevan doble casco y existen dos tipos de tanques para transportar el GNL: esféricos y de membrana.

La demanda mundial de GNL: países

Gran parte de la demanda mundial de gas natural proviene de Estados Unidos y China. Entre las dos potencias, consumen aproximadamente el 60% del gas natural producido. Muchos países han mostrado interés en aumentar su consumo de esta fuente energética, ya que se considera menos contaminante que otras variedades de combustible fósil como el carbón.

Los principales países exportadores de gas natural son:

El país con las mayores reservas de gas natural es Rusia. El que más gas importa, China.

Diversificación en los proveedores y rutas de GNL

Frente a este panorama internacional, uno de los objetivos de la Comisión Europea en los últimos años ha sido el de asegurar un buen suministro y la diversificación adecuada de las rutas.

La Unión Europea ha centrado sus esfuerzos en desarrollar un corredor del sur y en construir terminales GNL: son importantes ya que aportan la infraestructura necesaria para poder operar buques metaneros y, de este modo, ser capaces de participar en el mercado internacional de gas natural y utilizarlo como fuente suministradora necesaria.

Calidad del GNL

Uno de los aspectos más importantes del negocio del gas natural licuado es la calidad del producto. Se mide la calidad del producto en cada punto de entrega y, si no cumple las especificaciones técnicas requeridas, se considera off-spec

El aspecto más valorado del gas natural es su valor calorífico y su capacidad de calentar. En caso de que el gas entregado no cumpla las especificaciones, puede ser rechazado o se imponen una serie de indemnizaciones.

No hay unificación en los criterios de lo que se acepta como valor calorífico adecuado, sino 3 mercados principales a nivel mundial de GNL, cada uno con sus requisitos:

Principales empresas dedicadas al negocio de transportar GNL

Cuando compramos acciones de una empresa e invertimos a largo plazo, pasamos a ser propietarios de parte del capital social de un negocio. Las principales empresas de transporte de GNL son dueñas de los buques metaneros.

Estas empresas podrían beneficiarse de la creciente demanda de gas natural licuado, así como de la falta de homogeneidad en el mercado mundial de gas natural licuado, transportando y haciendo arbitraje con los precios del GNL. Las principales empresas que tienen buques metaneros son:

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